Combustible nuclear: nos dirigimos a una escasez de uranio?

25 de noviembre 2009 por Justin Mullins

La falta de incentivos para invertir más en las minas de uranio

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Como se prepara el Mundial en favor de la mayor inversión en la energía nuclear en las últimas décadas, los propietarios de las minas de uranio la semana pasada planteó la perspectiva de la escasez de combustible. Para empeorar las cosas, la fiabilidad de las estimaciones de la cantidad de uranio que puede ser económicamente minadas también ha sido cuestionada.

Volátiles precios del petróleo y de gas, junto con la amenaza del calentamiento global, han impulsado a los gobiernos a reconsiderar la energía nuclear, en parte porque es una tecnología de baja emisión de carbono y en parte porque los suministros de uranio parecen abundantes.

Minadas de uranio Abastece aproximadamente el 60 por ciento de la demanda mundial de combustible nuclear. El resto proviene de fuentes secundarias, incluidas las existencias sobrantes de los años 1970 y 1980, el combustible reprocesado y la reconversión de un antiguo ojivas nucleares rusas – la megatones llamada a programa de megavatios.

Pero la oferta no puede ser tan seguro como se pensó inicialmente. El precio del uranio ha caído de un pico de alrededor de 130 dólares por libra de óxido de uranio ($ 286 por kilogramo) en 2007 a $ 45 hoy en día (véase el gráfico) . Parte de este descenso se debe a la caída los precios de los combustibles fósiles y algunos de la incertidumbre que rodea a la industria.

Precio del uranio ha caído desde un máximo de 130 dólares por libra de óxido de uranio en 2007 a $ 45 hoy en día

Por ejemplo, los inversores no saben cuántos de reactores más antiguos del mundo, serán retirados del servicio y cuando. También son dudas sobre el suministro de uranio secundaria. Por ejemplo, el programa De megatones a megavatios, que representa el 10 por ciento del suministro de electricidad de los EE.UU., acaba en 2013 y se desconoce lo que, en todo caso, lo sustituya.

This uncertainty is stifling investment in new mines, which could lead to future shortages, says Jean Nortier, chief executive of  Uranium One , a mining and exploration company based in Vancouver, Canada. “Los precios actuales son demasiado bajos para proporcionar los incentivos necesarios para satisfacer la demanda a medio y largo plazo para el uranio”, dice.

A esto se suman las preocupaciones de que los recursos de uranio puede haber sido sobreestimado. El Organismo Internacional de Energía Atómica y la Agencia de Energía Nuclear (AEN) de publicar estimaciones bienales de los recursos mundiales de uranio en el llamado Libro Rojo. Michael Dittmar, un físico de partículas del CERN en Ginebra, Suiza, la semana pasada publicó un análisis crítico de las cifras y argumentó que las razones detrás de la fluctuación de los recursos estimados en los últimos años no están claros (arxiv.org/abs/0909.1421).

La Reserva 2007 Red estima que hay 5,5 millones de toneladas de uranio que puede ser extraído por menos de $ 130 por kilo, frente a los 4,7 millones de toneladas en 2005. Los recursos de uranio que componen estas estimaciones se dividen en dos categorías: la seguridad razonable y reales. En el proceso normal de descubrimiento geológico, Dittmar, dice, los aumentos deben ser a ambas categorías. Pero “casi todo el aumento proviene de esta segunda categoría,” dice.

Otros cambios también parecer extraño, dice Dittmar. En Níger, por ejemplo, las estimaciones de recursos desde 2003 han fluctuado de manera que es difícil de explicar geológicamente. Los cambios pueden tener motivaciones políticas, dice, tal vez para influir en las inversiones en el país.

Robert Vance, analista de la energía nuclear en el NEA, dice que no se puede descartar este tipo de actividad, pero añade que existen normas estrictas que rigen la estimación de recursos. “Trabajamos muy duro para asegurar que los datos son confiables”, dice.

El libro rojo indica que hay recursos más que suficientes para satisfacer la demanda futura, Vance dice, añadiendo que la industria es consciente de la disminución de los recursos secundarios y está preparado para la rampa hasta el suministro de las minas. Por ejemplo, la producción de uranio de Kazajstán está aumentando a una tasa de 30 por ciento por año, convirtiéndolo en uno de los mayores productores del mundo.

Sin embargo, las compañías mineras en los países desarrollados no será capaz de aumentar la producción a un ritmo similar debido a las estrictas leyes ambientales. “Los países occidentales de planificación para ampliar su capacidad nuclear sin su propia fuente de uranio debe ser mirando a las cifras muy cuidadosamente”, dice Dittmar.

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