Extreme de aceite: raspando el fondo del barril de la Tierra

02 de diciembre 2009 por David Strahan

El betún en las arenas de alquitrán da la tierra, una gruesa, se sienten blandos. Este petróleo no convencional es difícil y caro de extraer.

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Ochenta y cinco millones de barriles. Eso es cuánto petróleo que consumimos todos los días. Es una cantidad asombrosa – suficiente para llenar más de 5.400 piscinas olímpicas – y la demanda se espera que siga subiendo, a pesar de la inminente crisis de suministro.

La Agencia Internacional de Energía prevé que en 2030 se elevará a alrededor de 105 millones de barriles por día, con un aumento proporcional en la producción de (véase el gráfico) , Aunque los denunciantes, dijo recientemente a El periódico The Guardian de Londres, que creen que están dentro de la agencia de la AIE mucho más de las estimaciones de nuestras posibilidades de conectar ese vacío. La agencia oficial lo niega.

Siempre que la verdad está, en general se espera que para 2030 se habrán pasado el pico de producción de petróleo convencional – el momento en que la producción de las reservas convencionales de petróleo va en declive terminal.Un informe del Centro de Investigación de la Energía del Reino Unido (UKERC) publicado en agosto dijo que había un “riesgo significativo” que iba a ocurrir antes de 2020. Y eso significa que pronto estarán mirando por el cañón de la crisis del petróleo en última instancia.

Algunos gobiernos y las empresas están despertando a la idea y empezar a desarrollar alternativas para mantener los sistemas de transporte en el mundo en movimiento cuando el petróleo barato se agote. Estos incluyen los biocarburantes, más energía-eficiente – o eléctrico – coches , Y el hidrógeno. Pero ninguno de ellos es probable que el déficit en el tiempo global.La presión está en mantener el material negro que fluye y que las dos próximas décadas veremos un esfuerzo sin precedentes de explotación de fuentes cada vez más exóticos y no convencionales de petróleo. Se incluyen las arenas alquitranadas (una mezcla de arena o arcilla y viscoso, negro, petróleo depósito pegajosa llamada alquitrán), el esquisto bituminoso (una roca sedimentaria que contiene kerógeno, un precursor del petróleo) y combustibles líquidos sintéticos a partir de carbón o gas.

Puramente en términos de abundancia geológicos, estas fuentes parecen más que suficientes para satisfacer la demanda mundial. Según la AIE, en conjunto, plantean el resto de los recursos mundiales de petróleo a cerca de 9 billones de barriles (ver mapa) – Casi nueve veces la cantidad de aceite de la humanidad ha consumido hasta la fecha. El problema es que el nombre de “el petróleo no convencional” esconde varios secretos sucios y toda una serie de enormes desafíos.

Petróleo convencional se refiere a hidrocarburos líquidos atrapados en profundidad, altamente presurizado embalses, lo que significa que cuando los pozos son perforados, el aceite normalmente brota a la superficie de su propio acuerdo. Petróleos no convencionales no son tan próximas, y necesitan grandes cantidades de energía, agua y dinero para convencer a ellos de la tierra y convertirlos en algo útil, como el diesel o gasolina de aviación.

Como resultado, la producción de petróleo convencional hasta la fecha ha sido lento para ampliar – con la actual producción de sólo 1,5 millones de barriles por día. No sólo eso, porque les quita tanta energía para producir, que son responsables de las emisiones de carbono más altos del barril de petróleo convencional.

Pero, poco a poco, las cosas están empezando a cambiar. Creciente conciencia de la inminente escasez de petróleo y sus ramificaciones – Deutsche Bank predice precio de 175 dólares por barril en 2016, por ejemplo – ha impulsado un aumento de la inversión en nuevas tecnologías para la recuperación de petróleo no convencional más eficaz. “Canadá podría eclipsar a Arabia Saudita”, dice Julie Chan, vicepresidente de finanzas de la ET de la Energía, una compañía canadiense de desarrollo de una nueva técnica para extraer petróleo de las arenas de alquitrán. Así que no son los convencionales a punto de lanzarse en picado y confundir a los picos de los agoreros del petróleo? ¿Podemos esperar una nueva era de cara y tecnológicamente exigentes y petróleo dañan el medio ambiente?

El más famoso de los recursos no convencionales son las arenas bituminosas de Canadá, donde las reservas probadas se encuentran en segundo lugar solamente en el tamaño de crudo convencional de Arabia Saudita. Hoy en día, la producción se sitúa en 1,2 millones de barriles por día. Las arenas de alquitrán que contiene el betún se extraen de enormes minas a cielo abierto y procesados para producir aceite. Sin embargo, la minería y el procesamiento del betún crudo es caro y requiere grandes volúmenes de agua (ver diagrama) .En Canadá, la industria está llegando ya a los límites legales de lo que se puede extraer del río Athabasca, en el invierno. Peor aún, la minería sólo es posible para los depósitos de menos de unos 75 metros de profundidad, y que sólo el 20 por ciento del total de recursos. Así que toda una gama de nuevas tecnologías está siendo explorada para extraer el más profundo del betún.

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De vapor de drenaje por gravedad asistida (sagde) es uno de los procesos más establecidos, lo que representa casi la mitad de la producción de arenas bituminosas. El vapor se inyecta en un pozo para fundir el asfalto, que drena en un eje secundario, desde donde es bombeada (ver diagrama) . Esto es más barato y utiliza mucho menos agua que la minería, pero más energía – por lo general a partir de gas natural – para producir el vapor necesario. Un informe patrocinado por la industria publicado por la Cámara de Recursos de Alberta en 2005 encontró que si la producción de arenas de alquitrán de petróleo aumentó a 5 millones de barriles diarios en 2030, sería necesario el 60 por ciento del gas consumido por el oeste de Canadá, que dijo que sería ” Impensable.

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